Adi Sankara & Keralan Christianity

Hypothesis:Adi Sankara adopted much from Christianity and Buddhism of his age.


Sankara's buddhism assimilation is extensively studied already. He is even addressed as 'prachhanna buddha' . Nevertheless I will list whatever I have found - just for my own satisfaction. Christian assimilation will be emphasised, though.

Thanks to Sanjay Chandrasekhararan for the information and pointers on the philosophical aspects of buddhism and advaita.

Please use http://www.wikipedia.org, for explanation of the keywords.

Important years
Buddha was born around 563 BC
Christ was born around 5 BC
Adi Sankara was born in 788 AD in Kaladi in the coast of Periyar.

Keralan Christianity at 800 AD
The coast of Periyar was not just any place in Tamil Kerala. Muzaris (Kodungaloor) - most important Indian port of that time - was at the mouth of Periyar. It was a melting pot of many cultures and religions. Chinese, Arabs, Romans, Greeks all had very active spice trade with India through that port. Thus that area came into contact with all great religions of the world.

Due to lack of historical evidences, I do not believe St. Thomas came to Kerala. May be his close disciples would have. I count Thomas Knana's arrival (>325 AD) as first (only?) major Christian migration to India. Before that whatever Christianity existed in Kerala would have been something like Jews in Kochi now :) Remember first major Brahmin migrations to Kerala also happened at that period ~300 AD.

Therefore, Christianity has nearly completed 500 years when Sankara was born. From Malayatoor to Angamali to Kodungaloor, there were many important Christian centers in the coast of Periyar. Remember those were the golden ages of Byzantian Christian Empire. Christian theology, traditions and images were all dominated by this powerful empire. Images were a lot sacred to them and Christians still use those famous icons. (refer Iconoclasm & and its eventual failure)

Thomas has a gospel of his own. It was discovered in 1945 from Nag Hammadi in Egypt. It is considered Gnostic. That means, it is drastically different text and forwards a different theology compared to other 4 gospels. St. Thomas' Gnostic theology and his gospel could have been, at the least, known among Christian intellectuals in the Periyar coast. As you may already know, Gnostism goes well with Buddhism & Advaita.

My view of Buddhism
In it essence, Buddhism is exploring the spirituality; and only spirituality. It is not interested in a God story. In fact, one can plug his own God story to Buddha's spiritual practices with little imagination. Buddha's conscious silence about his own God, I believe, is from his principle on never to let his disciples follow anything which he didn't experiment or test - as a scientist. Nevertheless, Buddhism couldn't satisfy an Indian's thirst for a God story & theory.

People who meditate are known to experience a universal oneness between self and other creatures and everything in the universe. This gives birth to Buddha's compassion to all. So a Buddhist's personal god theory can very well be Advaita.

What Sankara achieved was to successfully connect his Advaita experience to Vedas and Vedanthas and bring forward a God theory consistent with them.

Now to the evidences...

Image Evidences
Look at these iconic images - Adi Sankara's sitting pose and Byzantine Christ (google image search will suffice). I would argue Sankara's image is a merge of Christian icons and his own Brahmanic & Shivite traditions. That is, his graphic designer could have been his Nasrani friend in Angamali :-)

  1. Hand posture is same as that of Jesus. The typical posture of a Hindu deity is different - it is full palm facing the observer or holding something. Hand postures are important because that signifies what he claims to be. Jesus' icons adopted Apollo's finger expression to claim that he is God. Sankara's posture may be presenting him as a great teacher like Jesus.

  2. The bible is replaced with Veda.

  3. The stick in his hand graphically resembles the cross

  4. The headscarf is still used by orthodox Christian bishops. I haven't seen any other Indian sects use headscarf this way.

Monistic quotes from Gospel of Thomas

  1. "the kingdom is within you, and it is outside of you. When you know yourselves, then you will be known, and you will know that you are the sons of the living Father" Quote 3
  2. "for there are many first who shall be last, and they will become a single one" Quote 4
  3. "When you make the two one and make the inside like the outside and the outside like the inside and the above like the below... - then you will enter the kingdom" Quote 22
  4. Jesus said: "If the flesh came into existence because of the spirit, it is a marvel. But if the spirit (came into existence) because of the body, it is a marvel of marvels." Quote 29
  5. Jesus said, "If they say to you (plur.), 'Where are you from?' say to them, 'It is from light that we have come - from the place where light, of its own accord alone, came into existence and [stood at rest]. And it has been shown forth in their image.' Quote 50
  6. Jesus said: I am the light that is above them all. I am the all; the all came forth from me, and the all attained to me. Cleave a (piece of) wood; I am there. Raise up a stone, and you will find me there. Quote 77
  7. Jesus said, "Images are visible to human beings. And the light within these (images) is hidden by the image of the father's light; it will be disclosed. And his image is hidden by his light." Quote 83
  8. "When you make the two into one, you will become like me (Son of Man)" Quote 106. "onnaaya ninneyiha randennu..." is the most popular quote from Advaita. (I still can not find the source of it)
  9. Jesus said: He who drinks from my mouth will become like me, and I will become like him, and the hidden things will be revealed to him. Quote 108

Buddhist Metaphors

  1. Famous Snake-Rope Buddhist metaphor appears in Viveka Chudamani sloka 11.

Social Structure Evidence

  1. Buddhism & Christianity are great missionary religions. Hinduism never was. Sankara was the first Hindu missionary.

  2. Establishment of 7 & 1/2 churches of St. Thomas and 4 & 1/2 Mutts by Adi Sankara

  3. Unmarried monks staying together was not heard in Hinduism until Sankara. It has been practiced widely in Buddhism and Christianity.


This don't conclusively prove anything. This is just a thought line for new explorations to this observation.

There are more 'thathwamasi' in Gospel of Thomas and others. They needs to be listed. 'aham brahmasmi' in Gospels is left as an excersise to readers :)

Regarding the icons we will need to find the period of their origin. More than that, we need to investigate more into the 9th century of Kerala. The events in that century could have been the precursor to the turbulent period that followed. We need to ask what changed in the 8th and 9th century Keralan society and why.


  1. It's definitely an interesting perspective regarding Adi shankaracharya (and what's more interesting are the two pics. and the correlation you drew from it).
    Great work, keep it up!

  2. ക്രിസ്തുവും കൃഷ്ണനും ജീവിച്ചിരുന്നില്ല എന്ന് തെളിയിക്കാന്‍ നമ്മുടെ കോവൂര്‍ കുറേ തെളിവുകള്‍ നിരത്തിയിരുന്നു. ക്രിസ്തുവിന്‍റെ ജനനം മുതല്‍ മരണം വരെയുള്ള കാര്യങ്ങള്‍ കൃഷ്ണന്‍റേതിനോട് സമാനമാണെന്ന് തെളിയിക്കാന്‍ ഉതകുന്ന ചില കണക്കുവിദ്യകള്‍. കുറേ നാളായി മനോരമാ കുടുംബവും മാര്‍ത്തോമ്മാ നസ്രാണികളും ബ്രാഹ്മണര്‍ക്ക് തുല്യരാണ് എന്ന് വീമ്പടിച്ചു നടക്കാന്‍ തുടങ്ങിയിട്ട്. റോമന്‍ കത്തോലിക്കനായ സിബുവിന്‍റെ ഈ രസകരമായ ലേഖനം എന്ത് ഉദ്ദേശിച്ചുള്ളതാണ്?

  3. എന്നെ അറിയുന്ന ബെനോനിമസേ, ഞാന്‍ ഒന്നിനും ഒരുമ്പെട്ടിറങ്ങിയതല്ല :) ഞാന്‍ ഇങ്ങനെയൊക്കെയാണ്‌ ചിന്തിക്കുന്നതെന്ന്‌, 10 കൊല്ലം കഴിഞ്ഞ്‌, 25 കൊല്ലം കഴിഞ്ഞ്‌ വായിക്കാനുള്ള രസമാലോചിച്ചാണ്‌ പലതും ബ്ലോഗുന്നത്‌. പിന്നെ, പൊതുജനത്തിനു വായിക്കാന്‍ കൊടുക്കുമ്പോള്‍ പറയുന്നതെല്ലാം കൂടുതല്‍ ഉത്തരവാദിത്തത്തോടെ, കുറച്ചുകൂടി ആഴത്തില്‍ പഠിച്ച്‌ അവതരിപ്പിക്കാന്‍ എന്നെ നിര്‍ബന്ധിതനാക്കുന്നു. അതും നല്ലതല്ലേ..

    ചരിത്രം വളരെ നിസംഗതയോടെ സമീപിക്കേണ്ട വിഷയമാണ്‌. ചരിത്രത്തിലെ purity, authenticity എന്നിവയെല്ലാം വെറും മരീചികകളാണ്‌. അതുകൊണ്ടുതന്നെ അവയില്‍ ബെറ്റുവയ്ക്കാനും ഞാനൊരിക്കലും ഉണ്ടാവില്ല. അതുപോലെ, അങ്ങോട്ടും ഇങ്ങോട്ടും വായ്പ്പ വാങ്ങിത്തന്നെയാണ്‌ മനുഷ്യനും മനുഷ്യചരിത്രവും വളര്‍ന്നിട്ടുള്ളത്‌. ആ ഒരു ഷെയറിംഗ്‌ സെലിബ്രേറ്റ്‌ ചെയ്യലും എന്റെ ഒരു ഗൂഢ ഉദ്ദേശങ്ങളില്‍ ഒന്നാണെന്ന്‌ കൂട്ടിക്കോളൂ..

    പിന്നെ ചില കുമ്പസാരങ്ങളും നടത്തിക്കോട്ടേ.. തികഞ്ഞമനുഷ്യനായിരുന്ന ബുദ്ധന്‍ എനിക്ക്‌ വളരെ തല്‍പര്യമുള്ളൊരു ടീമാണ്‌. ബുദ്ധനാണ്‌ ഫിലോസഫി ഒരു സയന്റിസ്റ്റൈനേപ്പോലെ ഫിലൊസഫിയായി അവതരിപ്പിച്ചവന്‍; ബാക്കിയുള്ളവരെല്ലാം ഫിലോസഫേര്‍സിനേക്കാള്‍ കഥാകാരന്മാരായിരുന്നു എന്നാണെന്റെ ഒരു ഫീലിംഗ്‌.

  4. എന്നെ അറിയാത്തനോണിമസ്സേ,
    സോദ്ദേശസാഹിത്യമായിട്ടു മാത്രമേ ചരിത്രമെഴുതാൻ പാടുള്ളൂ എന്നുണ്ടോ? വയനാടൻ കുറിച്യരെല്ലാം അപ്പോ വില്ല്യ്യം ലോഗൻ സായിപ്പിന്റെ ബന്ധുക്കളായിരിക്കുമല്ലോ.

    (ഇടമറുകും കോവൂരും ജീവിച്ചിരുന്നില്ല എന്നൊരു പുസ്തകമെഴുതിയാൽ നല്ല കച്ചോടമുണ്ടാവുമോ ആവോ)

  5. സിബ്വോ, വളരെ പരിതാപകരമായ സ്ഥിതിയാണ് നമ്മുടേത്‌. ചരിത്രം പറയുന്നവനേയും ജാതിക്കണ്ണിലൂടെ നോക്കുന്നു! നമ്മള്‍ എന്തുപറഞാലും ചിലര്‍ ഉടന്‍ “ഛാപ്പ”കള്‍ എടുത്ത്‌ കുത്തും!. കഷ്ടം!
    ഒരു തമാശ കമന്റ്:ജെ.കെ.നായര്‍ (വര്‍ണ്ണം) കാണണ്ടാ ഈ പോസ്റ്റ്.
    (ആരേയും അവഹേളിക്കാന്‍ പറഞതല്ല ട്ടൊ. സിബു പറഞപോലെ തോന്നിയത്‌ എഴുതിയതാണ്)
    ഇനിയും ഇതുപോലെ എഴുതൂ.-സു-

  6. Dear Devaragam,
    This malayalanonimous comments does not deserve to be heeded. Let him prove all his metamorphosis theory in his fanatical imaginary world and be self contended with his bleedy thoughts. We should not be scapegoated. His profound knowledge oriented most likely from a single yellow journal where he might have seen some quotes from Edamaruku and Kovur.
    I felt so wretched his comments and caused nausea till the last dot

  7. ഒരു കാര്യം പറയാന്‍ വിട്ടുപോയി. മതങള്‍ എല്ലാം തന്നെ മനുഷ്യപുരോഗതിയുടെ നാഴികക്കല്ലുകള്‍ ആവുമ്പോള്‍ ഈ കൊടുക്കല്‍ വാങലില്‍ നമുക്ക്‌ അര്‍ഥം കാണാം. അതിനാല്‍ തന്നെ എനിക്കു തോന്നുന്നത്‌, യേശുവും ബുദ്ധനില്‍ നിന്ന്‌ കടം കൊണ്ടിട്ടുണ്ടെന്നാണ്. പ്രത്യേകിച്ചും സംഘമായി ഉള്ള ആശയ പ്രചരണത്തില്‍. ബുദ്ധനും ശിഷ്യരെ നാനാദിക്കിലേക്കും അയച്ചു, അതുപോലെ യേശുവും തുടര്‍ന്നുള്ളവരും ചെയ്തില്ലേ? ഇപ്പോഴും ചെയ്യുന്നില്ല്യേ? എന്തുപറഞാലും ബുദ്ധന്റെ ചിന്തകളുടെ അത്ര ഔന്യത്യം ഏതിനാണുള്ളത്? അല്ലെങ്കില്‍ ഈ ചിന്തകളുടെ പരിണാമം ആണ് തുടര്‍ന്നുവന്നിട്ടുള്ള എല്ലാ ചിന്തകളും എല്ലാണ് എനിക്ക്‌ തോന്നിയിട്ടുള്ളത്‌. കൂടുതല്‍ വ്യക്തമാക്കണമെങ്കില്‍ സിബു ചെയ്തപോലെ ഒരു പഠനം തന്നെ നടത്തണം.

  8. "Before that whatever Christianity existed in Kerala would have been something like Jews in Kochi now :) "
    Can you explain, please? -സു-

  9. സിബു കണ്ണുകളും മനസും‍ തുറന്നുവച്ചിരിക്കുകയാണ്.
    അതു കൊണ്ടാണ് ഇങ്ങനെയും ഇങ്ങനെയും എല്ലാം ചിന്തിക്കാനും എഴുതാനും തിരക്കു പിടിച്ച ദിനരാത്രങ്ങള്‍ക്കിടയിലും കഴിഞ്ഞത്.
    നല്ല ബ്ലോഗ്. ഈ പോസ്റ്റു മാത്രമല്ല മറ്റു പലതും.

  10. ചിന്തോദ്ദീപകം തന്നെ.
    എനിക്കു തോന്നിയതു ഞാനും പറയാം.
    അരവിന്ദന്റെ ‘കാഞ്ചനസീത‘ കാണുന്നതു വരെ, രാമൻ കിരീടവും പട്ടുചേലയും സ്വർണ്ണാഭരണങ്ങളും ധരിച്ചു നിൽക്കുന്ന ചുള്ളൻ തന്നെയായിരുന്നെനിക്കു്. പൂമ്പാറ്റയിലും ബാലരമയിലുമുള്ള പടം‍വരക്കാരും ശിവകാശി കലണ്ടറുകാരും എൻ ടി രാമറാവുവും ചേർന്നുണ്ടാക്കിത്തന്ന രൂപം. കൊട്ടാരത്തൂണുകളിൽ കൊത്തിയ ദേവദാസീശില്പങ്ങളുടെ ശാരീരിക വടിവു് ലക്ഷ്മിക്കും സരസ്വതിക്കുമൊക്കെ പകർന്നു കിട്ടിയതു പോലെയേ കരുതാവൂ ഈ ശൻകരന്റെ ചിത്രത്തിനുള്ള സമാനതയേയും.

    അനുഗ്രഹദ്യോതകമായി കൈ ഉയർത്തി നിൽക്കുന്ന ദൈവങ്ങൾ കൂടുതലും ഇത്തരം കലണ്ടറുകളിൽ തന്നെയാണുള്ളതു് സിബൂ. പ്രതിഷ്ഠകൾ പല രീതികളിലുണ്ടു്. ശ്രീ പത്മനാഭൻ കിടപ്പാണു്. അനന്ത ശയനം. ശ്രീ അയ്യപ്പൻ പൊടിവലിക്കാനെടുത്തിരിക്കുന്നു. ചിന്മുദ്ര. നടരാജവിഗ്രഹം കണ്ടിട്ടില്ലേ? ഇങ്ങനേയും ആളുകൾ അനുഗ്രഹിക്കുമോ :)

    മനുഷ്യനന്മ പ്രധാന ലക്ഷ്യമായി കരുതി പ്രവർത്തിച്ച മഹാന്മാരുടെ ചിന്തകളിൽ സമാനത കാണുന്നതു സ്വാഭാവികം. എന്നാൽ പ്രധാനമെന്നു കരുതേണ്ട ചില വ്യത്യാസങ്ങൾ ഉണ്ടെന്നെനിക്കു തോന്നുന്നു. മേല്പറഞ്ഞ സമാന ചിന്താഗതിക്കാർക്കായി മാത്രം, ചർച്ചയെ ലക്ഷ്യമാക്കി അതു പറയട്ടെ.

    1) ബുദ്ധൻ: വേദക്കാർ, കണാദൻ എന്നും ചാർവാകൻ എന്നും മാറ്റി നിറുത്തിയ നാസ്തികന്മാരുടെ പുനർജന്മം.
    2) ക്രിസ്തു: ദൈവത്തിനു് ഇടനിലക്കാരെ ഒഴിവാക്കാൻ യത്നിച്ച മഹാൻ.
    3) ശന്കരൻ: നാസ്തികത്വത്തിനും ദൈവീകതക്കും പകരം അദ്വൈതത്തെ നിർദ്ദേശിച്ച പണ്ഡിതൻ.

    കൂട്ടത്തിൽ ബൈബിളിലെയും വേദാന്തത്തിലേയും സമാനമായ ഒരു സാധനം ശ്രദ്ധയിൽ പെട്ടതു്: -

    “നിന്നിലെ പ്രകാശം അന്ധകാരമാണെൻകിൽ അന്ധകാരം എത്രയോ വലുതായിരിക്കും“ -ബൈബിൾ
    “അവിദ്യയേയുപാസിപ്പവരന്ധതമസ്സിലും പോകുന്നു
    വിദ്യാരതരങ്ങതേക്കാൾ കൂരിരുട്ടിലും“ - ഈശാവാസ്യോപനിഷദ്

    രണ്ടും തർജ്ജമ. ഞാൻ കാണുന്ന സാമ്യം ഇല്ലത്തതാണോ എന്ന ഭയവും ഇല്ലാതില്ല.

  11. Cibu should be congradulated for his original thoughts.
    My understanding of kerala history is very limited. Could anyone help me to learn about the earliest documentations on kerala history and where to find them?